viernes, 12 de septiembre de 2014

Estudio: los trabajadores del fracking expuestos a cantidades peligrosas de benceno







Publicado en Los Angeles Times
 
Por Neela Banerjee 




Algunos trabajadores del petróleo y gas en los enclaves donde se realiza el fracking están expuestos rutinariamente a altos niveles de benceno, un gas incoloro que puede causar cáncer, según un estudio realizado por el Instituto Nacional para la Salud y Seguridad en el Trabajo.
 
La agencia, parte de los Centros para el Control y la Prevención de Enfermedades, recomienda que los trabajadores limiten su exposición al benceno a un promedio de 0,1 parte por millón durante su turno. Pero cuando los investigadores de NIOSH midieron la cantidad de benceno en el aire al que los trabajadores del petróleo y gas estaban expuestos cuando abrían las escotillas encima de los tanques, encontraron de 15 a 17 muestras con cantidades superiores a las recomendadas.

Los trabajadores deben abrir estas escotillas al inspeccionar el contenido de estos tanques, que pueden incluir el petróleo, las aguas residuales o losproductos químicos utilizados en gran volumen en la fracturación hidráulica o fracking. Las lecturas en tiempo real tomadas por los investigadores muestran que los niveles de benceno en los pozos "alcanzaron concentraciones que, dependiendo de la duración de la exposición, potencialmente ponen en riesgo la salud de los trabajadores", informaron los investigadores en la revista Journal of Occupational and Environmental Hygiene.

El estudio examinó los riesgos de exposición para los trabajadores del petróleo y gas durante una fase de extracción de petróleo y gas conocida como flujo de retorno. Después de perforar un pozo en una formación geológica apretada, como esquistos y luego fracturada hidráulicamente para fomentar el flujo de hidrocarburos, los fluidos se devuelven a la superficie del  pozo en el transcurso de hasta un mes. El flujo de retorno contiene el fluido de fracturamiento hidráulico, las aguas residuales, la arena, el petróleo y el gas disuelto en el agua. Los líquidos se separan en sustancias constituyentes, incluyendo los valiosos productos químicos del fracking que se pueden reutilizar, el petróleo y gas que se almacena en tanques de producción, y los líquidos residuales que se mantienen en tanques de flujo de retorno.
 
Los trabajadores miden el volumen de líquidos en los tanques de flujo de retorno y de producción mediante la apertura de las escotillas superiores y la inserción de los llamados reglas de medida en los tanques de flujo de retorno. Si los tanques son muy profundos, los trabajadores usan cintas de medida a manivela para hacer sus mediciones.
 
Los investigadores visitaron seis sitios de petróleo y gas en Colorado y Wyoming en la primavera y en el verano de 2013, con dos días de permanencia en cada sitio. Se equiparon 16 trabajadores en los tanques de flujo de retorno con pequeños dispositivos conectados a los cuellos de sus camisas que registran el aire durante todo el día. Se tomaron las mediciones clave cuando estos trabajadores se encontraban r encima de la escotilla.
 
En el transcurso de un turno de 12 horas, los trabajadores se abren las compuertas y se sitúan por encima de ellas de una a cuatro veces por hora, respirando los humos de dos a cinco minutos cada vez. Esto podría añadir niveles peligrosos en la exposición a diversos compuestos orgánicos volátiles de los productos químicos utilizados en la fractura hidráulica, o de los propios hidrocarburos.
 
El benceno, un componente del petróleo crudo, "es motivo de gran preocupación, ya que puede ser muy tóxico para el sistema nervioso, el hígado y los riñones a altas concentraciones", escribieron los autores del estudio. Como explica el CDC, el benceno interfiere con el funcionamiento normal de las células. "Puede causar que la médula ósea no produzca suficientes glóbulos rojos, lo que puede conducir a la anemia", según el CDC. "Además, puede dañar el sistema inmunológico al cambiar los niveles en sangre de los anticuerpos y causar la pérdida de leucocitos de la sangre."
 
Aunque todas, menos dos de las muestras, registraron una exposición media diaria al benceno por encima del límite NIOSH, las cantidades estaban todavía por debajo del límite más alto de 1 parte por millón establecido por la Administración de Seguridad y Salud Ocupacional. El límite de OSHA es "el único límite legal aplicable", dijo John Snawder, toxicólogo del NIOSH que trabajó en el estudio. Los límites de OSHA a menudo tienden a ser más altos que los estándares del NIOSH, en parte debido a las aportaciones de la industria y de otras partes interesadas.
 
Sobre las 562.000 personas que trabajaban en el sector de extracción de petróleo y gas nacional en 2012, casi la mitad de ellos trabajaban para las empresas que realizan operaciones de fractura hidráulica y flujo de retorno, según el estudio.
 
Poco se sabe sobre los efectos a largo plazo de la exposición al benceno en los trabajadores de petróleo y gas, dijo Robert Harrison, director de Servicios de Salud Ocupacional de la Universidad de California, San Francisco. "Con la rápida expansión de la producción de petróleo y gas en los EE.UU.," los riesgos planteados por el benceno son los "que nos quieren prestar atención," dijo.
 
Las investigaciones de NIOSH sobre el benceno es parte de un proyecto en curso que se inició en 2005 para evaluar el alcance y la variedad de los riesgos de la exposición a químicos para los trabajadores de petróleo y gas en la fase de extracción de la industria. Gran parte de la investigación sobre los efectos del desarrollo de petróleo y gas en la salud del trabajador es de los años 1980 y 1990 y no tiene en cuenta los nuevos riesgos a los que los trabajadores puedan enfrentarse en medio de un auge de la energía en todo el país, impulsado por el fracking.
 
"La industria ha cambiado y está cambiando muy rápidamente", dijo Snawder del NIOSH. "Se trata de una línea de base actualizada en dónde nos encontramos en este momento."
 
El estudio del benceno sigue la investigación que NIOSH publicó en 2012 y que indica que los trabajadores estuvieron expuestos a la sílice cristalina de arena utilizada en los sitios de fractura hidráulica. La exposición a la sílice cristalina puede conducir a una enfermedad mortal llamada silicosis pulmonar, cáncer de pulmón y otras enfermedades respiratorias. La OSHA está en proceso de finalizar una nueva regla para el sílice después de años de retraso, pero de sus normas más estrictas se está librando una amplia gama de industrias.
 
Katie Brown, portavoz del grupo de comercio de energía en profundidad, dijo que la industria de petróleo y gas se ha comprometido a la seguridad del trabajador y había trabajado con NIOSH para permitirles en las plataformas poner a prueba los riesgos de exposición de los trabajadores. El sector del petróleo y gas también tiene menos lesiones que otras industrias, dijo. "El número de lesiones no fatales y enfermedades en la industria de petróleo y gas ha disminuido de manera significativa, mientras que la producción se ha incrementado a niveles sin precedentes", dijo Brown.
 
La industria del petróleo y el gas, sin embargo, tiene una tasa de mortalidad "de 27,5 por cada 100.000 trabajadores (2003-2009) - más de siete veces mayor que la tasa del resto de trabajadores estadounidenses", según NIOSH. La mayoría de las muertes son el resultado de accidentes. "Al menos cuatro trabajadores han muerto desde 2010 a partir de lo que parece ser las exposiciones químicas agudas durante las operaciones de flujo de retorno en los sitios de pozos en la cuenca Williston (Dakota del Norte y Montana)," informó el NIOSH en su blog.
 
Los científicos del NIOSH advirtieron que los resultados de su estudio fueron "preliminares", dado el pequeño número de trabajadores implicados. Pero a pesar de las limitaciones, se recomiendan medidas generales para combatir la exposición al benceno, incluyendo el desarrollo de procedimientos alternativos y equipar a los trabajadores con respiradores.
 
La amplitud de las recomendaciones indican la gravedad que el NIOSH cree sobre la amenaza de benceno, dijo Miriam Rotkin-Ellman, un científico de la salud en el Consejo de Defensa de Recursos Naturales, que ha puesto de relieve los efectos ambientales del fracking, pero no se opone a él por completo.
 
"Sus recomendaciones son muy puntiagudas," dijo la señora Rotkin-Ellman. "Ellos no están diciendo que tengamos que estudiar esta cuestión en 15 casos más antes de hacer estas recomendaciones. Estas medidas se justifican en base a estas investigaciones. Usted leyó sus recomendaciones, y ellos dicen, “Pongan a esa gente fuera del camino del benceno”.

 

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