sábado, 14 de mayo de 2016

Misterio resuelto: Los científicos dicen que los químicos de las aguas residuales del fracking pueden contaminar el agua potable en las inmediaciones








Publicado en The Washington Post
Por Darryl Fears
11 de mayo de 2016 



El auge de la perforación no convencional de gas natural conocido como fracking se ha desarrollado tan rápido que los científicos han tenido que luchar para determinar si es seguro para los seres humanos y el medio ambiente. La mayoría de ellos todavía está tratando de ponerse al día.

Sin embargo, un estudio realizado por el Servicio Geológico de los Estados Unidos (USGS) parece haber respondido a una pregunta fundamental acerca de los millones de litros de agua mezclada con químicos que se inyectan en los pozos para fracturar las rocas y liberar el gas atrapado. ¿Hay algún motivo de preocupación cuando se almacena el agua, ya sea en las instalaciones de tratamiento o en los pozos subterráneos profundos?

La respuesta corta es sí, dijo el autor principal del estudio, Denise Akob, un microbiólogo del USGS.

"La clave esta aquí," dijo Akob, que dirigió un equipo de investigadores de la Universidad de Duke y de la Universidad de Missouri en el estudio de un arroyo cerca de un lugar de almacenamiento de aguas residuales en Lochgelly, Virginia Occidental, "la realidad es que estamos demostrando que las instalaciones de este tipo pueden tener un impacto ambiental".

Aguas arriba de los tanques de almacenamiento, las aguas de Wolf Creek se probaron como normales. Aguas abajo, hubo niveles detectables de sustancias químicas que comúnmente se asocian con los residuos del fracking - bario, bromuro, calcio, cloruro, sodio, litio, estroncio. El informe define como bajos los niveles, como no suficientes para tener un impacto notable en la vida acuática. Pero ellos parecen ver un efecto sobre algo que podría ser igualmente de importante.

Las comunidades de microbios que actúan como soporte de la vida se alteraron drásticamente aguas abajo. Hubo una menor diversidad de las formas de vida aguas abajo, “que podrían afectar al ciclo de nutrientes”, un bloque de construcción de la vida en el arroyo, explicó el USGS explicó un comunicado que anunció el estudio.

"Las muestras de agua adyacente y aguas abajo de la instalación de almacenamiento mostraron evidencia de actividad de alteración endocrina en comparación con las muestras de aguas arriba", explicó el USGS. Cuento que viene de largo, los disruptores endocrinos pueden causar estragos en las hormonas de los mamíferos. En la cuenca de Chesapeake Bay que incluye bahías, ríos, arroyos y riachuelos en seis estados y en el Distrito de Columbia, los científicos han determinado que los disruptores endocrinos han cambiado los testículos en ovarios de un tipo de pescado.

Con el hallazgo de los microbios "nos da la sensación de que las comunidades están cambiando aguas abajo", dijo Akob. ¿Cómo es exactamente lo que está pasando?. La ciencia funciona lentamente, y en este caso es probable que se necesite de otro estudio de años de duración para determinar la forma. El hallazgo de que la corriente química del agua está cambiando "es una primer dato" dijo ella, abriendo una ventana de entendimiento donde no había ninguna.

La fracturación hidráulica es moneda corriente en Virginia Occidental, produciendo cientos de millones de galones de aguas residuales. En el área de la Bahía de Chesapeake, Pennsylvania es otro estado donde abunda la fractura hidráulica, con los pozos que se construyen para perforar verticalmente unos pocos cientos de pies, luego horizontalmente para que el agua pueda ser inyectado por el pozo para romper el esquisto y liberar el gas. La práctica también está muy extendida en Ohio, Texas, Wyoming, Oklahoma, Dakota del Norte y en otros lugares.

Científicos de toda una gama de agencias federales y universidades están preocupados por las mezclas químicas que se utilizan para abrir la roca, así como los productos químicos atrapados bajo tierra, que ahora salen a la superficie. Las compañías de petróleo y gas se han negado a revelar lo que utilizan, diciendo que la información es de propiedad, al igual que los ingredientes secretos utilizados para fabricar los refrescos. Por esa y otras razones, Maryland, Nueva York, Nueva Jersey y muchos otros estados han establecido ya sea una suspensión del fracking o retrasándolo cada vez que tiene lugar dentro de sus fronteras.

En su página web, la Agencia de Protección del Medio Ambiente expone su preocupación. La extracción de petróleo y gas no convencional o UOG, "puede generar aguas residuales en grandes cantidades y contienen componentes que son potencialmente dañinos para la salud humana y el medio ambiente", dice. "Las aguas residuales de los pozos UOG a menudo contiene altas concentraciones de contenido de sal, también llamados sólidos disueltos totales. El agua residual puede contener también diversos productos químicos orgánicos, productos químicos inorgánicos, metales y materiales radiactivos naturales. Estas aguas residuales potencialmente dañinas crea una necesidad de infraestructura y prácticas apropiadas de gestión de las aguas residuales".

Las compañías petroleras son conscientes de la preocupación. A menudo mandan el agua en camiones a las instalaciones de tratamiento de aguas residuales públicas y privadas para gestionar el problema. En Oklahoma, las aguas residuales a veces se vierten en pozos de almacenamiento subterráneo, una práctica considerada por muchos científicos que puede producir pequeños terremotos.

En un lugar de Virginia Occidental, Akob y sus investigadores no sabían de dónde podrían haberse producido las fugas. También encontraron niveles elevados de hierro que se considera como inseguro por los reguladores de Virginia Occidental, pero de ese problema no se podía culpar a las aguas residuales debido a que las diversas excavaciones de las minas en el estado han elevado los niveles de hierro en muchos lugares.

"Lo más importante es que hay directrices de salud del agua para un solo elemento", tales como el hierro, dijo Akob. Sin embargo, las mezclas químicas complejas producidas por la fractura hidráulica "pueden tener diferentes respuestas".



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