jueves, 26 de febrero de 2015

Controversia con el anuncio de la UE de destinar 11,6M € para la investigación del fracking









Publicado en Science Business
Por Eanna Kelly
25 de febrero de 2015


Inquietud entre los ambientalistas por la propuesta de la UE a la Universidad de Edimburgo y al University College de Londres para dirigir los estudios de investigación sobre el impacto de la exploración de gas de esquisto por encima y por debajo del suelo



Dos proyectos de investigación para estudiar el impacto de la explotación del gas de esquisto y el fracking han sido galardonados con la financiación de Horizonte 2020, el programa de investigación de la UE.

Los proyectos, dirigidos por la Universidad de Edimburgo y el University College de Londres, tienen por objeto proporcionar evaluaciones objetivas de la repercusión medioambiental de la polémica técnica. El dinero fluirá de un fondo de € 11,6 millones para la investigación de gas de esquisto.

"Por primera vez, hemos puesto en marcha una acción especializada que apoyará a los investigadores y científicos en su búsqueda para entender, prevenir y mitigar los impactos y riesgos potenciales de la exploración y explotación de gas ", dijo Robert-Jan Smits, Director General de Investigación e Innovación Dirección de la Comisión Europea.

Mientras los gobiernos europeos son libres de decidir si desean o no sancionar el racking, deben estar en condiciones de tomar decisiones informadas y responsables, dijo Smits. "Es aquí donde la ciencia y la investigación es absolutamente vital," dijo en una conferencia de la Comisión Europea, 'El gas de esquisto en una Europa baja en carbono: el papel de la investigación ", celebrada en Bruselas el lunes.

La decisión de conceder subvenciones para estudiar el fracking fue condenada por algunos ambientalistas y la conferencia fue interrumpida brevemente por dos manifestantes que desplegaron una pancarta que decía "Prohibición del Fracking".

Smits se cuidó de destacar que la Comisión no está preparando el terreno para que la industria inicie la explotación de las reservas de esquisto europeos. La investigación cae de lleno en la categoría de evaluación de riesgos, afirmó.

"Tenemos que abordar las preocupaciones con una evidencia científica sólida - tomando el debate de las emociones y temores, y basarlo en hechos y cifras", dijo Smits. Los proyectos ayudarán en el establecimiento de un grupo más grande de datos y recomendaciones con base científica.

Los investigadores premiados con la subvención subrayaron que el dinero no va a “dar gas” a las empresas, que de otro modo habrían tenido que pagar por este tipo de investigación propia."Estamos trabajando con Halliburton en nuestro proyecto, pero no vamos a recibir fondos de la UE", dijo Albert Striolo, profesor de la termodinámica molecular en la UCL, coordinador del proyecto.

El proyecto de tres años de Striolo analizará el seguimiento de la migración por debajo de la implantación de productos químicos y gases utilizados en la fracturación. Junto a Halliburton, que ofrece servicios de perforación y bombeo para la industria del petróleo, otros socios en el proyecto incluyen a las universidades de Manchester y Alicante.

El objetivo del estudio dirigido por la Universidad de Edimburgo es mejorar la comprensión de los impactos ambientales sobre el nivel del suelo, dijo a los delegados, Christopher McDermott, profesor titular de la hidrogeología y coordinador del proyecto. Otros socios en el proyecto de tres años incluyen a la Universidad de Uppsala y la Universidad Estatal de Pensilvania.

La Comisión Europea dará a conocer otros dos proyectos de investigación sobre el fracking en una fecha posterior. El gasto total de la Comisión sobre el tema hasta el año 2020 será de € 11,6 millones. 

Necesidad de experimentos a gran escala

Antes de que cualquier perforación comercial de gas o petróleo shale comience en Europa, una investigación a gran escala en un banco de pruebas debe establecerse para evaluar los riesgos, dijo a los delegados, John Cherry, director del consorcio en la investigación de las aguas subterráneas en la Universidad de Guelph .

Sin un sitio de investigación a gran escala en Europa, las controversias que rodean el fracking necesitarán de un nuevo juego, dijo Cherry. "Ni una sola plataforma de fracking ha sido supervisada en todo el mundo de una manera que nosotros llamaríamos rigurosa. Ninguna organización ha ido a un enclave de fracking y [adecuadamente]  ha instrumentado el proceso ", señaló.

En Alberta, Canadá, donde ha estado involucrada en la investigación de los efectos de la fractura hidráulica de las aguas subterráneas, está a punto de cambiar.

"Vamos a crear un sitio experimental; una parcela de tierra en una pradera para averiguar lo que sucede cuando se inyecta el metano y el CO2 en los pozos en el suelo ", dijo Cherry. Va a ser un sitio, internacionalmente muy importante, que atraerá a muchos científicos.

En esta ciencia inmadura, un equivalente europeo debe ser una prioridad, los investigadores están de acuerdo. "Realmente necesitamos un sitio de demostración aquí", dijo McDermott.

Sin embargo, la supervisión inicial requerirá respaldo serio. "Los gobiernos tienen que poner el dinero para esto, la industria no va a hacerlo", dijo Cherry.

El fracking consiste en extraer gas y petróleo mediante el bombeo de productos químicos, con arena y agua a alta presión en los estratos del esquisto subterráneos. Los defensores dicen que podría tener un efecto positivo en la reducción de las emisiones de carbono, si se sustituye a la producción de electricidad con carbón. Para los detractores, es una técnica peligrosa que tiene impactos inciertos sobre las aguas subterráneas y pueden causar la interrupción sísmica.

El mapa de la producción mundial de energía se ha vuelto a dibujar en los últimos años, como la salida norteamericana del petróleo y gas de esquisto aumentando rápidamente después de décadas de inversión y de investigación para desarrollar métodos para extraer notoriamente estas difíciles reservas de combustibles fósiles.

Mientras que Europa tiene su parte de los recursos de esquisto, su explotación es muy controvertida. El fracking ha sido prohibido en varios países, aunque Polonia, Hungría, Rumanía y el Reino Unido, lo ven como una buena oportunidad.

Muchas de las preguntas en la investigación

Todavía hay un enorme número de preguntas de investigación que deben abordarse, dijo Smits. "Los estadounidenses pasan por algo y luego tratan de mitigarlo a lo largo del camino; aquí somos más prudentes y cautos ", dijo. 

Con tan poco conocimiento de los efectos del fracking, no es de extrañar que el público en general esté tan alarmado y escéptico. "Vamos a necesitar diez años, hasta que tengamos una sala con científicos y algún tipo de consenso", dijo Cherry.

Europa podría tener trillones de metros cúbicos de gas de esquisto recuperable, pero todavía no se sabe donde se encuentran las reservas. La compilación de un inventario de las cuencas de gas de esquisto es una prioridad para los investigadores.

La posibilidad de la contaminación del aire y el agua es otra preocupación importante. Sin la adecuada cementación de los pozos subterráneos del esquisto, el gas parásito puede migrar a la superficie a través de grietas. La Universidad de Duke, Carolina del Norte, ha publicado los datos que muestran problemas con el suministro de agua del hogar cerca de los sitios de fracking, señaló Cherry.

También ha habido informes de perturbaciones sísmicas vinculadas al fracking en América del Norte y Canadá. "Tuvimos un pequeño terremoto en Alberta, registrando 4,2 en la escala de Richter. Fue sin duda a causa de fracking ", dijo Cherry. En Europa, se han recibido informes similares en el Reino Unido y los Países Bajos.

Otro punto ciego de la investigación es el verdadero beneficio económico de la explotación de las reservas de esquisto.

Nicholas Banfield, director en funciones de la Comisión Europea para la estrategia en la Dirección de Medio Ambiente, dijo: "Yo no creo que debamos dejar estos estudios para las empresas: ellas tienen metas a corto plazo [lucro]. Así que tenemos que contar con la Comisión Europea para hacer este tipo de análisis ".

Naufragio

Por ahora, toda la empresa en Europa se está hundiendo, con las compañías de exploración que se retiraran del campo.

La petrolera Chevron, que había anunciado previamente que estaba terminando la exploración de gas de esquisto en Polonia, dijo esta semana que se retiraba de Rumania también. El mes pasado, Exxon Mobil, Total y Marathon Oil también dejaron la exploración en Polonia.

El gobierno alemán está coqueteando con la idea de permitir a los perforadores de petróleo y gas comenzar con el fracking. Una nueva propuesta, de ser aprobada, podría abrir el país a la perforación para el final de la década. La medida aún debe ser aprobada por el Bundestag, el parlamento de Alemania, cuando se vote en el mes de mayo.

¿Quién está haciendo la investigación?

Junto con financiación de la UE, existen programas nacionales en el Reino Unido, el programa de Blue Gas en Polonia y TKI gas en los Países Bajos, que ejecutan los concursos de investigación para el gas de esquisto. También hay un esfuerzo transnacional en la Alianza Europea de Investigación de Energía que reúne centros de investigación y universidades para compartir datos.

En respuesta a la inquietud pública sobre el tema, varios gobiernos europeos han creado grupos de expertos especiales. La Royal Society en el Reino Unido publicó un informe en 2012; el Centro Helmholtz de Investigación Medioambiental en Alemania hizo una contribución similar .

En la conferencia, los científicos reflexionaron si existe un peligro de duplicación de los esfuerzos de investigación. Por el contrario, con el conocimiento científico todavía tan bajo en este campo, algunas duplicaciones serían de gran ayuda, y permitiría a los científicos poder comprobar el trabajo del otro, dijo Cherry.

En este momento no existen estudios reproducibles, en gran parte es el resultado de un fracaso en mostrar todos los datos en los informes.

"Todo el mundo está mirando los mismos pésimos datos", señaló Cherry.

Las compañías petroleras están produciendo su propia evidencia científica también, a pesar de que sufren en términos de credibilidad con la investigación en los círculos políticos.

ExxonMobil ha financiado la investigación sobre seguridad del gas de esquisto en Europa y BP ha lanzado recientemente su propia evaluación. "No vemos ninguna producción de esquisto de cualquier gran importancia en Europa y el Reino Unido en 2035", dijo el economista jefe de BP, Spencer Dale, refiriéndose a la última Energy Outlook del grupo, que abarca el período hasta 2035.

Richard Hudson, director general y editor de Sience| Business, moderó la conferencia





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