lunes, 18 de enero de 2016

Los científicos todavía están estudiando la relación entre los terremotos y el fracking








Publicado en CTV News
Por Bob Weber, The Canadian Press
15 de enero de 2016


Un terremoto récord que sucedió esta semana en medio de un campo petrolero de Alberta, y fuertemente relacionado con el  fracking hidráulico, es uno más de un número creciente de este tipo de eventos en todo el continente, según los científicos.

Pero mientras que el volumen de investigación sobre "la actividad sísmica inducida" está creciendo, el vínculo entre el fracking y el temblor es todavía un misterio.

"Si nos fijamos en decenas de miles de pozos que han sido estimulados con el fracking hidráulico en el oeste de Canadá, menos de medio por ciento están asociados con la actividad sísmica inducida", dijo David Eaton, geofísico de la Universidad de Calgary.

"¿Cuáles son los factores que hacen que sea frecuente en algunas zonas y totalmente ausente en la mayoría de otras áreas?"

El martes, un terremoto,  de entre 4,2 y 4,8 en la escala de Richter,  sacudió los cuadros de las paredes de las casas en Fox Creek, una comunidad en el centro del campo de petróleo y gas de Duvernay.

El terremoto fue el último - y el más grande - de cientos similares que se han sucedido alrededor de la comunidad desde 2013.

El fracking implica el bombeo de líquidos de alta presión bajo tierra para crear pequeñas grietas en la roca y liberar el gas natural o el petróleo atrapado en el interior.

Los científicos coinciden en que el fracking o la inyección de aguas residuales en los pozos puede causar terremotos.

"Entre la comunidad de ciencias de la tierra, no creo que haya ninguna duda", dijo Arthur McGarr del Servicio Geológico de Estados Unidos. "Los científicos leen todos en la misma página."

Pero muchas preguntas todavía tienen que ser contestadas. Los expertos necesitan solucionar cuando el fracking es la causa de los terremotos y cuando están los temblores están causados por las aguas residuales bombeadas en los acuíferos profundos.

"La eliminación de aguas residuales, por lo menos en los EE.UU., ha sido la principal causa de los terremotos", dijo McGarr. "En Canadá, no está claro que las cosas funcionen de la misma manera. Esto sigue siendo una cuestión de debate."

Eaton dijo que los científicos están tratando de identificar de antemano cuando las fallas y otras características subterráneas podrían causar problemas.

"Pero la evidencia que está llegando a través de estos estudios es que las características que son asignables con imágenes sísmicas no son necesariamente problemáticas, mientras que las características que son muy difíciles de ver con la tecnología geofísica que tenemos pueden ser en realidad las problemáticas.

"No hay una investigación científica urgente en este momento que se centre en tratar de encontrar mejores formas de identificar estas características de antemano."

Aunque el fracking ha existido por décadas, los últimos años han visto la técnica combinada con la perforación horizontal y las mayores presiones.

"Se está haciendo más a menudo, más ampliamente, con volúmenes de inyección más grandes", dijo Eaton.

Los mayores terremotos inducidos han sido en la Columbia Británica, donde se han llegado a medir alrededor de 5,0 en la escala de Richter. Y alrededor de Fox Creek la intensidad de los acontecimientos ha ido creciendo, dijo el geofísico Jeff Gu de la Universidad de Alberta.

"La magnitud de los eventos se está arrastrando lentamente poco a poco. Es algo en lo que tenemos que mantener un ojo puesto", dijo.

"Tenemos que asegurarnos de que tenemos la capacidad de vigilancia suficiente en caso de un evento más grande. La integridad de los pozos tendría que ser inspeccionados con mayor regularidad, especialmente en los casos en los que hay pequeños terremotos."

McGarr dijo que una estrecha vigilancia puede detectar pequeños terremotos que podrían ser los precursores de los más grandes, los más peligrosos.

"Esto es algo de nuestra hipótesis de trabajo para tratar de averiguar las maneras de mantener el peligro bajo", dijo. "Lo más importante es ... salir en busca de pistas del riesgo sísmico que pueda subir a niveles peligrosos."



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