miércoles, 30 de noviembre de 2016

Japón muestra por qué el mundo necesita el fracking - y la energía nuclear





Publicado en The Washington Post
Por Stephen Stromberg
27 de noviembre de 2016


TOKIO - En Japón, incluso los ecologistas están a favor de la fractura hidráulica.

La ansiedad por Donald Trump aquí es palpable. Sin embargo, durante un viaje de trabajo de dos semanas había una cosa que prácticamente todo el mundo que conocí escuchó aliviado: Una administración Trump podría alentar las exportaciones de gas natural de la fractura hidráulica a lugares como Japón.

Si la gente como Kimiko Harata de la Red de Kiko, una prominente organización ambiental japonesa, se salieran con la suya, el país no sólo estaría encima de las energías renovables - sino también quemaría una gran cantidad de gas natural en sus plantas de energía durante las próximas dos décadas. "La fuente de energía puente, creo, es el gas", dijo, revelando el tipo de pensamiento que los ecologistas estadounidenses a menudo condenan. Gran parte o la totalidad del combustible vendría de fuera de Japón en forma de gas natural licuado – conocido con las siglas GNL. "Reducir el costo del GNL es la clave", dijo. "Importamos el gas de varios países, y hay impacto ambiental. Por lo que queremos eliminar ese impacto. Pero creo que, con el fin de transformar el sistema energético, lo necesitamos [gas] ".

Japón está inmerso en una crisis nacional sobre la energía nuclear, pero el país ha abrazado el gas natural. Los Estados Unidos, por el contrario, está viendo un debate nacional turbio sobre el gas natural y el fracking, pero las preocupaciones sobre la energía nuclear están silenciadas. Cada país tiene la mitad de la razón.

El gas, a pesar de un combustible fósil, produce emisiones de gases de efecto invernadero que calientan menos el planeta que cuando se quema el carbón, un competidor directo de este combustible. También produce mucho menos de otros tipos de contaminantes del aire. La combustión del gas en lugar del carbón sería una estrategia relativamente barata de producir de forma fiable electricidad más limpia de manera que se integre fácilmente en el sistema eléctrico existente, la compra de un cierto tiempo para desarrollar y desplegar fuentes de energía libres de carbono.

Otra de las razones de los ambientalistas japoneses es que quieren quemar tanto gas porque quieren eliminar rápidamente la energía nuclear. Tras el accidente de Fukushima Daiichi de 2011, sobre todo el país se ha mantenido su gran número de centrales nucleares cerradas, aunque los expertos calculan que unas dos docenas podrían producir de forma segura y fiable grandes cantidades de electricidad libre de carbono de acuerdo con los estrictos nuevos estándares regulatorios. Algo debe llenar el vacío.

Las energías renovables no podrán hacerlo durante mucho tiempo. Un país montañoso, con poca tierra, Japón no tiene mucho espacio para grandes proyectos de energía solar o eólica. Cuando le pregunté acerca de estos retos, Koichi Yamamoto, el ministro de Medio Ambiente de Japón, apostó por las inversiones de su país en la tecnología de células de combustible de hidrógeno. Pero escalar hacia arriba y que sea verdaderamente neutral en carbono aún llevará mucho tiempo y dinero. Con las existentes plantas de energía nuclear, por el contrario, sólo tendrá que dar la vuelta de nuevo, y podría proporcionar años de energía libre de emisiones. Pero la oposición ecologista y pública se pronuncian contrarias.

Los Estados Unidos tienen algo de espejo a Japón en esto. El debate sobre la energía nuclear arde, pero la aceptación pública de la tecnología es relativamente alta, y matar a esta fuente de energía no es una prioridad para los principales grupos ambientales de Estados Unidos. Eso es bueno: Las centrales nucleares proporcionan en los Estados Unidos alrededor de una quinta parte de su electricidad, y es mejor para el  perfil de las emisiones del país.

Pero los ambientalistas de Estados Unidos y muchos otros estadounidenses odian la fractura hidráulica. Aunque las regulaciones decentes pueden manejar relativamente la mayoría de los efectos secundarios, varios estados y localidades han prohibido la fractura hidráulica en su totalidad. Los grupos ecologistas y los fabricantes que quieren mantener sus precios bajos con el combustible adicional también se oponen fuertemente a las exportaciones de gas natural - el mismo con el que Harata quiere ayudar a mover fuera al carbón de su país.

Los debates divergentes en los Estados Unidos y Japón muestran que las personas tienden a preocuparse por los proyectos de energía que se sienten físicamente cerca de ellos. O, tal vez, que la distancia trae perspectiva. El cambio a una economía verde - es decir, a una forma radicalmente diferente de la producción y consumo de energía - requerirá algo más que la aplicación de la voluntad política. Se requerirá una gran inversión y despliegue en tecnología que permita una transición sin costuras percibida por la mayoría de la gente. Sólo que no hay tantas opciones de costo-atractivo disponibles para gestionar esta transición.

Así que los países deben mantener sus opciones abiertas. No sólo invertir en tecnología renovable, sino también abrazar el gas natural si les ayuda a quitar el carbón, entonces la transición del suministro de gas a las energías renovables se volverá progresivamente más barato. Mantener la mente abierta sobre la energía nuclear, y ciertamente utilizar los reactores existentes, siempre que sea posible. En primer lugar eliminar el carbón, con mucho, el combustible fósil más sucio. A continuación, eliminar gradualmente las tecnologías de energía que son mucho menos peligrosas.



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